Fotografías: Cortesía de la marca

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Virgin Galactic es la primera línea espacial comercial en el mundo, misma que posee y opera un sistema de vuelos tripulado  por dos vehículos: el SpaceShipTwo y su portaaviones WhiteKnightTwo.

SpaceShipTwo (SS2)

Utiliza la misma tecnología, construcción y diseño de su predecesor, SpaceShipOne, pero tiene el doble de tamaño y casi seis veces el volumen de la cabina. SS2 se diseñó para el servicio comercial, mientras que el SS1 fue una demostración conceptual. Asimismo, este vehículo cuenta con espacio para dos pilotos y hasta seis pasajeros.

Las dimensiones (redondeadas) son las siguientes: extensión de ala / cola de 12 m; longitud total de 18 m; mientras la altura de la cola es de 5 m (con la pluma hacia abajo). Todos los componentes estructurales son a partir de carbono al 100 %.

El diámetro de la cabina es aproximadamente del mismo tamaño que el de un jet de negocios. Ésta cuenta con 6 asientos de 90” de diámetro por 4m de largo. El volumen máximo posible del fuselaje se usa para esta cabina. Cuenta con grandes ventanas para proporcionar el máximo potencial de visión. Los asientos son reclinables para maximizar el espacio durante la microgravedad, así como para la comodidad durante el descenso.

Para su propulsión, el SS2 cuenta con un motor de cohete híbrido que utiliza combustible y oxidante relativamente benignos. Este motor se puede apagar en cualquier momento durante la fase de impulso. Después de liberarse del portaaviones, el motor de cohete se engancha para el ascenso al espacio; el reingreso y aterrizaje se realizan sin propulsión.

El tiempo total de vuelo independiente es de aproximadamente 30 minutos. La velocidad de vuelo es supersónica dentro de los ocho segundos de encendido del cohete, con una velocidad máxima de más de Mach 3.5.

WhiteKnightTwo (WK2, VMS Eve)

El portaaviones del SS2 es el más grande a base de compuesto de carbono en servicio (todos los componentes estructurales son de carbono al 100%). Es un vehículo de entrenamiento para los vuelos espaciales del SS2. Puede realizar maniobras de giro para simular el perfil SS2 Gz y también es capaz de realizar parábolas zero-G. Ambos fuselajes replican el del SS2 permitiendo potencialmente el entrenamiento de pasajeros futuros.

Las dimensiones del WhiteKnightTwo son: 43m de extensión del ala (aproximadamente lo mismo que un Boeing 737); 24m de longitud; 8m de altura de la cola. Utiliza cuatro motores turbofan altamente eficientes. Posee un rango de aproximadamente 2,600 millas náuticas transportando el SS2.